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Los arrecifes de coral están amenazados por la actividad humana de varias maneras.

 

Los sistemas diseñados por la gente son dañinos para los arrecifes de coral, a veces lenta y a veces dramáticamente.  Cuando ponemos demasiado en el agua, sacamos demasiado, o rompemos partes de los arrecifes, esto puede destruir el arrecife.

  • Los plásticos, como las bolsas de plástico, pueden llegar al océano cuando son accidental o intencionalmente arrastrados por el viento o arrojados con basura al mar.  Una vez en un arrecife, los plásticos pueden engancharse en el coral y frotarse contra los tejidos blandos causando lesiones y aperturas para enfermedades. (informe de investigación: http://science.sciencemag.org/content/359/6374/460) Los corales también pueden comer microplásticos que pueden ser dañinos.

  • Los contaminantes de las actividades humanas a menudo son arrastrados al océano por la lluvia.  Las partículas finas de limo de la construcción o del suelo cultivado, así como los pesticidas o las aguas residuales pueden ser transportadas por el agua de lluvia a los arrecifes, donde cubren a los corales bloqueando la luz solar de las algas de los corales.  Nutrientes como el nitrógeno y el fósforo, utilizados como fertilizantes en la agricultura y en detergentes, pueden estimular el crecimiento de las algas más rápido que los corales.  En algunos casos, las algas crecen completamente sobre los corales y los asfixian.  Las fuentes contaminantes incluyen sedimentos suspendidos de la erosión en las zonas de pastoreo del ganado; nitratos de la aplicación de fertilizantes en las tierras de cultivo; y herbicidas de diversos usos de la tierra. Afortunadamente, muchas personas, incluyendo granjeros y jardineros, están tratando de reducir los contaminantes que llegan a los arrecifes de coral.

  • Además de los efectos de los plásticos, los pesticidas y la contaminación por nutrientes en los arrecifes, la sobrepesca puede dañar los arrecifes. Es importante limitar la pesca a un nivel que el arrecife pueda sostener. Tomar los corales directamente daña las áreas de arrecife.  En algunos lugares, la gente ha utilizado dinamita para aturdir a los peces de arrecife, de modo que pueden capturarlos fácilmente a mano.

  • Esta técnica de pesca ha tenido muchos impactos negativos, incluyendo la destrucción de algunos corales. En otros casos, la gente ha vertido veneno, como cianuro, en las zonas de arrecifes para inutilizar a los peces, lo que tiene efectos perjudiciales para muchas especies.

  • Debido a que las áreas de arrecifes son tan hermosas, muchos resorts, muelles para cruceros, casas y negocios han sido construidos en los bordes de las tierras cercanas.  El dragado de canales de navegación o la excavación de cimientos cerca de las áreas de arrecifes se rompe y da vuelta a los corales, dejándolos dañados y vulnerables a las enfermedades.  Echar anclas en los arrecifes, caminar sobre ellos o patearlos con aletas son formas en las que la gente -incluso los que aman los arrecifes- a veces hacen daño.

Los sistemas mundiales también pueden causar problemas a los arrecifes.  Los sistemas de transporte, la agricultura, los edificios y el comercio necesitan energía.  La mayor parte de la energía para alimentar esos sistemas proviene de combustibles fósiles como el petróleo, el carbón o el gas.  A medida que los combustibles fósiles se queman para liberar energía, liberan dióxido de carbono a la atmósfera.  Eso causa dos fuentes de estrés para los corales.

 

  • Primero, el dióxido de carbono se mezcla en la atmósfera donde actúa como una manta alrededor de la Tierra.  Atrapa el calor de la Tierra.  El océano está reteniendo alrededor del 90% del calor adicional.  A medida que el océano se calienta, más corales experimentan temperaturas que son demasiado cálidas para que estén sanos.  Los corales expulsan microalgas (llamadas zooxantelas) de sus tejidos, lo que hace que parezcan blancas o blanqueadas.  Si permanecen blanqueados durante mucho tiempo, los corales comienzan a morir porque las zooxantelas proporcionan el 95% de la energía que necesitan los corales.

  • La segunda forma en que el dióxido de carbono daña a los corales es entrando en el océano y cambiando la química (pH del agua de mar).  Alrededor de una cuarta parte del dióxido de carbono liberado cada año por la quema de carbón, gas natural y petróleo es absorbido por el océano. Al absorber el carbono atmosférico, el pH del agua de mar disminuye y se vuelve más ácido. Esta química cambiante dificulta que los corales y muchas otras especies construyan sus estructuras esqueléticas o conchas.  Debido a que el dióxido de carbono forma ácido carbónico cuando se mezcla con agua, el efecto secundario de quemar combustibles fósiles se llama "acidificación oceánica".  Aunque el océano no se ha convertido en ácido, ha cambiado mucho debido a la adición de la enorme cantidad de dióxido de carbono que ha absorbido. El pH del agua de mar ya ha bajado de 8,2 a 8,1, lo que representaría un aumento del 30% en la acidez. Recientemente, los científicos han informado de que algunos arrecifes ya están comenzando a experimentar la pérdida de carbonato de calcio a un ritmo más rápido que los corales construyen estructuras esqueléticas.

Entrevista

 

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