Los arrecifes de coral son ecosistemas vitales y representan una rica contribución a la biodiversidad del planeta.

 

Los arrecifes de coral son ecosistemas vitales y representan una rica contribución a la biodiversidad del planeta.

 

Los corales son increíbles!  Son hermosas. Hacen hogares para una amplia gama de especies.  De todas las especies del océano, aproximadamente una de cada cuatro pasa al menos parte de su vida en un arrecife de coral. Los pólipos de coral individuales son muy pequeños, pero juntos forman las estructuras biológicas más grandes de la Tierra. Cuando están sanos, pueden volver a crecer después de haber sido dañados por una gran tormenta o un maremoto. Los arrecifes también absorben la energía de las olas, previniendo el daño y la erosión de la línea costera. Esa protección hace posible que muchas especies, incluidas las personas, utilicen tierras más cercanas al océano.

 

  • Los arrecifes de coral son ecosistemas hermosos y vitales que contribuyen en gran medida a la biodiversidad del planeta (variedad de vida).  Mientras que los arrecifes de coral cubren sólo el 1% de la superficie del océano, alrededor del 25% de todas las especies oceánicas viven en arrecifes.  La variedad de especies puede explicarse en parte por las diversas formas y estructuras que construyen los corales duros, que dan hogar a otros animales.  Los corales ramificados tienen una forma algo parecida a las astas, los corales de placa construyen amplias estructuras planas y los corales de roca forman estructuras esféricas sólidas.  Los corales duros forman espacios para otros animales que construyen el hábitat, incluyendo anémonas, corales blandos y esponjas.  Algunos corales crecen donde las olas chocan con toda su fuerza, mientras que otros viven en áreas protegidas.  Algunas especies sólo viven muy cerca de la superficie del agua, donde la luz del sol es más fuerte, mientras que otras viven en aguas más profundas con luz más tenue.  Juntos, construyen estructuras complejas que han sido comparadas con las ciudades.  Muchas personas sueñan con poder hacer snorkel o buceo en un arrecife para presenciar su belleza y buscar una especie favorita como un pulpo, una platija de pavo real, una tortuga o un caracol de lengua flamígera.

  • Los ingenieros están aprendiendo de los corales cómo proteger las zonas costeras de la erosión.  Los arrecifes de coral absorben alrededor del 97% de la energía de las olas y reducen la altura de las olas en un 84% (Ferrario, et al. 2014).  A diferencia de las barreras de ingeniería, "como estructuras vivientes, los arrecifes tienen el potencial de autorrepararse y, por lo tanto, menores costos de mantenimiento en comparación con las estructuras artificiales".  La gente está empezando a diseñar proyectos de restauración de corales para proteger las costas de la erosión.

Los arrecifes de coral y sus habitantes son inventores.  Han desarrollado la química para desarrollar estructuras duras - como el hormigón.  Las especies que viven en los arrecifes producen una amplia gama de proteínas que los científicos están investigando con la esperanza de encontrar nuevos tratamientos para el cáncer u otras enfermedades, analgésicos u otros usos.  Hay mucho más que aprender sobre los arrecifes y de los arrecifes.  Unirse y apoyar a grupos de trabajo para protegerlos es bueno para el océano, y es bueno para las personas.

  • Cada especie de arrecife necesita defensas o formas de inmovilizar rápidamente a sus presas.  Muchas especies que no pueden nadar rápido o esconderse son vulnerables a cualquier cosa que quiera comerlas.  Para la defensa, pueden construir estructuras duras o producir poderosas toxinas que pican o envenenan a los depredadores.  Algunos depredadores que se mueven muy lentamente o permanecen en un solo lugar utilizan poderosas toxinas para inmovilizar rápidamente a la presa que se acerca demasiado.  Los caracoles cónicos, por ejemplo, pueden capturar peces que son mucho más rápidos de lo que son.  Utilizan poderosas toxinas en una estructura similar a un arpón que inyectan en su presa.

  • Docenas de productos prometedores de organismos marinos están siendo avanzados, incluyendo una terapia contra el cáncer hecha de algas y un analgésico tomado del veneno de los caracoles cónicos. Los medicamentos antivirales Ara-A y AZT y el agente anticancerígeno Ara-C, desarrollados a partir de extractos de esponjas encontradas en un arrecife caribeño, se encuentran entre las primeras medicinas modernas obtenidas de los arrecifes de coral. Otros productos, como la Dolostatina 10, aislada de una liebre marina encontrada en el Océano Índico, se encuentran en ensayos clínicos para su uso en el tratamiento de cánceres de mama e hígado, tumores y leucemia".

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